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第9章

第8章 >>

「夫はどこ?」宍戸さゆりは割れた陶器を女性の顎の下に押し当てながら繰り返した。首の周りのしわから、このアジア人女性は見た目より少し年上だったに違いない。彼女は引き締まった筋肉質で、アスリートのようだった。さゆりはどちらかというと勉強ばかりする怠け者だったが、妻としての怒りは味方につけていた。

「私は…」女性は喉を詰まらせ始めた。サユリは陶器を少し引っ込めたが、女性の手首をしっかりと握った。見知らぬ女性は咳をした。それは偽物ではなく本物のように聞こえた。彼女は赤いトヨタのトラックの運転席に座っていた。そのトラックは、サユリの行方不明の夫グレッグがその日の朝にいたであろうモーテルから1ブロックほど離れたところに停まっていた。

「あなたは誰ですか?」さゆりは尋ねた。

「フアニータ。」

さゆりは女性の手首を揺さぶり、さらに強く押した。

「ファニータ・具志堅」と女性は吐き捨てた。

具志堅ジュアニタ?なんという名前。さゆりはその名字が沖縄の名前だとはわかったが、ジュアニタ?それはスペインの名前だった。

「本名を」とさゆりは尋ねた。

「それが私の本名です。」 一瞬、フアニータの黒い目が見開かれ、サユリは彼女が本当のことを言っていると感じた。 「そして、私はあなたの夫について何も知りません。」 助手席には高性能レンズの付いたカメラとノートパソコンがあった。

「じゃあ、なぜ私を追いかけているんですか?」

「私は雇われました。私は私立探偵です。」

「誰だ」サユリは尋ねようとしたが、すぐに止めた。「カナダ人の女性。フィリス・ハマカワ」

フアニータの目が再び大きくなった。サユリは、感情を顔に表す彼女がどうして優秀な捜査官になれるのか不思議に思った。サユリはフアニータを掴んでいた手を緩めた。「通りの向こうにスターバックスがあるわ」サユリは言った。

フアニータはうなずいたが、サユリは驚かなかった。敵でもスターバックスに行く時間はあるのだ。

***

ホルヘ・ヤマシタは疲れていた。とても疲れていた。彼は他の作業員たちと一緒に畑で働き、その後、サブロの苗木をチェックするために試験畑に行った。イチゴは順調に育っていた。間もなく、宍戸農園の100エーカーの土地全体にサブロが植えられることになるだろう。

彼は息子カルロスの家とモーテルの部屋に戻り、汗まみれの汚れた服を脱ぎ捨て、熱いお風呂に浸かった。パラグアイの日本の風呂とはまったく違っていた。この浴槽は安物のプラスチックでできていて、セラミックタイルさえなかったが、今はこれで我慢するしかない。近いうちに彼らは自分のアパート、そして家を手に入れるだろう。カルロスは学校に行くだろう。祖父は約束していた。

ホルヘは風呂場で古いタイム誌をめくっていた。それは前大統領の時代に遡る古い号だった。ホルヘは英語を練習していたので問題なかった。シシド農場を引き継ぐには、もっと英語が堪能になる必要があるだろう。

ホルヘがオールドスパイスのコロンの全面広告のページをめくっていたとき、何かが壁に激しくぶつかる音がした。ホルヘは雑誌を浴室の床に置いて立ち上がったが、水が胴体から脚を伝って安物の浴槽に滴り落ちていた。

「カルロス」と彼は呼びかけた。テレビから流れるアニメの音だけだった。ホルヘは浴槽から出て、腰にタオルを巻いた。「カルロス!」

息子はベッドのヘッドボードにもたれかかっていて、ラッキー チャームズのシリアルがシーツにこぼれていた。カルロスは明らかに壁の向こう側から聞こえてくる音を怖がっていた。ビサブエロの部屋。

「どうしたの?」とホルヘは尋ねたが、息子は何も言わなかった。また大きな音がした。

「ビサブエロ」ホルヘは二つの部屋を隔てるドアを指の関節で叩いた。「ドアを開けろ」彼はスペイン語で言った。

「ダメだよ、パパ、ダメだよ!」カルロスは叫びました。

「どうした、ミヒト。どうしたの?」

「見たものは気に入らないだろう。」

ホルヘは吐き気がした。老人はカルロスとあまりにも長い時間過ごしていたのだ。ホルヘは、あまりに音が大きすぎるとモーテルの支配人の不必要な注意を引くことになるとわかっていたので、ドアをたたき始めた。「ドアを開けろ!」

息子は目と耳を塞いでいた。何かが彼を怖がらせていた。ホルヘにとって未知の何かだった。

ホルヘは我慢できなくなり、裸足で作業靴を履きました。ドアから数フィート離れたところに立ってから、前方に突進し、デッドボルトの近くで右足を思い切り蹴りました。ドアが勢いよく開き、ホルヘは隣の部屋に足を踏み入れました。

「おやおや」と彼は言った。「何をしたんだ?」

***

オックスナードの夕方の霧が内陸に忍び寄って寒くなってきたにもかかわらず、サユリとフアニータはスターバックスの外のテーブルに座った。それは道よりもよかった。フレンドリーなバリスタやスターバックスのトラベルマグから離れたところで、もっと真実を語れるだろう。

結局、フアニータはフィリス・ハマカワの遠縁だった。フィリスはサユリとグレッグのアパートに押し入り、サユリがトロントで祖母を毒殺したと非難した女性だった。サユリが壁にピンで留めていた北米の地図にはカナダのイチゴ毒殺事件に関する記事が書かれていたが、これはカナダの女性市会議員の疑惑をさらに強める結果となった。

「それで、なぜトロントの中毒事件にそんなに関心があるのですか」と、フアニータはエスプレッソを飲み干しながら尋ねた。砂糖もミルクも入っていない、ブラックのエスプレッソだった。

「あの中毒は夫の農場と関係があるんです。おかしいと思うかもしれませんが、農場で奇妙な現象が起こり始めたのは、30年代の日本の教科書に関係していると思います」

フアニータの太い眉毛がアーチ形に上がった。

ああ、どうして?さゆりは心の中で思った。頭がおかしいと思われるのはわかっていたが、謎を解く訓練を受けた外部の意見が必要だった。彼女は私立探偵にすべてを打ち明けた。イチゴ畑の奇妙な形と、それがグレッグの大叔母の日本語の教科書と関連していること。本の余白に書かれたイチゴの製法とその下に書かれた毒。すべて空想のように聞こえる、とさゆりは気づいた。しかし、彼女は続けた。コンピューターに表示された奇妙なメッセージ、「シシド農場が殺す」。新入社員のホルヘ・ヤマシタを調査するグレッグ。モーテルの駐車場で見つかったシシド農場のマグカップの破片。

その間ずっと、フアニータはただ座って、紙コップが空になるまでエスプレッソを少しずつ飲みながら聞いていました。すべてを聞いた後、私立探偵は立ち上がりました。「モーテルに戻ったほうがいいと思います。」

***

二人の女性がモーテルまで車で戻る途中、サユリは胃のあたりに嫌な感じがし始めた。彼女の携帯電話にはまだグレッグからのメッセージが入っていなかった。彼の両親からも電話がかかってこなかったため、新しい情報はない。モーテルの角を曲がると、サユリは建物を取り囲む白黒のパトカーの列を見た。彼女は車の中で吐きそうになった。

フアニータはサユリよりも早く警官のところに到着した。サユリは車をきちんと縦列駐車することすらできず、何度か縁石にぶつかり、道路の真ん中に車を放置した。

サユリが道を渡ってモーテルの駐車場に着くまでに、フアニータは警察の集団からいくつかの情報を得ていた。

「グレッグさんですか?」さゆりの手は震えていた。

フアニータは首を横に振った。「いいえ、違います。ただ、数人の客がホテルの部屋を散らかしていただけです。急いで帰ったんでしょうね。」

さゆりは、えぐり出された眼球のように恐ろしい、最上階の二つの開いたドアを見上げた。「だめよ!」

制服警官数名がサユリに注意を向け、フアニータはすぐに彼女を駐車場の脇へ誘導した。「どうしたの?」フアニータは尋ねた。

「そこは、私たちの従業員が息子と一緒に住んでいるところです。私はちょうど今日そこに行ったばかりです。」

「ここにいなさい」と、フアニータは警官の集団に戻る前にサユリに命じた。サユリはフアニータがきれいな女性だとすぐに気づいた。彼女は女性らしい魅力を使って警官を魅了しているようだった。

フアニータはサユリのところに戻った。「彼らは私たちに見させてくれるの。でも、急いでやらないといけないの。それに、私たちは何も触っちゃダメよ。」

サユリはうなずき、フアニータは彼女の手を握った。サユリは自分の指が氷のように冷たいことに気付いていたが、私立探偵は気にしていないようだった。

彼らは階段を上り、制服を着た警官数名とすれ違った。フアニータはまず202号室の隣の部屋を覗き込み、それからサユリに続いて来るようにうなずいた。

電気はついていた。部屋の雰囲気は変だった。窓は黒いゴミ袋で覆われ、ベッドのヘッドボードにはダクトテープが貼られていた。

「何か見えましたか?」

「彼の匂いがする。彼がそこにいたのは分かる。あのダクトテープを見たか?」

「匂いだけでは判断できません。物的証拠が必要です。そこにあなたの夫に関係するものは何かありますか?」

サユリはもう一度部屋を注意深く観察し、首を振った。ベッドカバーに触れられればよかったのにと思った。グレッグがそこにいたかどうかはわかるはずだった。彼女はそう確信していた。

「あなたは運転できる状態ではありません。私が家まで送ってあげましょう」と、サユリの車が道路からはみ出さないように駐車し直した後、フアニータさんはそう言った。

「いいえ、義理の両親に来てもらうように頼めます。」

「彼らにこれを見せたいの?」

さゆりは点滅するパトカーをちらりと見た。いや、そんなことをしたら余計に心配させてしまう。この女性と知り合ってまだ3時間も経っていないのに、さゆりはトヨタのトラックで家まで送ってもらうことに同意した。

警察車両による渋滞を避けるため、彼らは裏道を回り、休耕中のイチゴ畑へ向かった。満月が土の塊に奇妙な影を落としていた。

「やめて!」さゆりが叫んだ。

フアニータは急ブレーキをかけ、彼らを座席から前に押し出した。「何だ…」

「グレッグの車です。」さゆりは小さなトラクターの後ろにある車の輪郭を指さした。

フアニータはトラックを道路脇に停め、二人の女性は降りてゆっくりとトラクターに向かって歩いた。未舗装の道路は空いていた。少なくとも半径2ブロック以内には人の気配はなかった。

彼らはグレッグのトラックに向かって歩きながら、足を土に沈めていた。

「触らないで」とフアニータは、持っていた大きなバッグから何かを取り出しながら警告した。「指紋とか、何か証拠があるかもしれないから。」

彼らは空のトラックに向かって立っていた。トラックにはへこみや、破壊された形跡は何もなかった。

「誰かがグレッグを誘拐したに違いない。彼のトラックをここに捨てようとした」とサユリは言った。

「推測はできません」 フアニータはサユリにアクリル手袋を手渡した。どうやら探偵の道具の一部らしい。それから彼女は大きな懐中電灯をつけてトラックの中を照らした。二人の女性は鍵のかかっていないトラックの運転席を捜索したが、中はかなりきれいだった。

「あれは…」サユリの声が喉に詰まった。フアニータは運転席側のドアまで行って、サユリが何を見つけたのか見に行った。

"それは何ですか?"

さゆりはアクセルの下の床にある何かを指さした。小さな緑色のマシュマロのようなクローバーで、子供用のシリアルの箱やラッキーチャームの箱に入っているようなものだ。

第10章 >>

* 『日本語論文集』はフィクションです。登場人物、出来事、会話は作者の想像によるもので、実在するものではありません。実在の出来事や人物(存命、死去)との類似点はすべて偶然の一致です。

© 2008 Naomi Hirahara

フィクション 物語 イチゴ
このシリーズについて

受賞歴のある作家、平原尚美が、世代や大陸をまたぐ登場人物、イチゴ、そして家族の暗い秘密を明かす謎を巻き起こすバイオテロスリラーをお届けします。

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執筆者について

平原直美氏は、エドガー賞を受賞したマス・アライ・ミステリーシリーズ(帰化二世の庭師で原爆被爆者が事件を解決する)、オフィサー・エリー・ラッシュシリーズ、そして現在新しいレイラニ・サンティアゴ・ミステリーの著者です。彼女は、羅府新報の元編集者で、日系アメリカ人の経験に関するノンフィクション本を数冊執筆し、ディスカバー・ニッケイに12回シリーズの連載を何本か執筆しています。

2019年10月更新

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