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Juiz Vincent Okamoto: Lutando pela Justiça - Parte 1

“Eu estava numa posição no Vietname – numa arena onde homens armados ditavam as regras. E realmente não havia nada chamado estado de direito. Os que estavam no campo de batalha prevaleceram não por causa de melhores argumentos ou porque os factos estavam do seu lado. Eles prevaleceram porque tinham poder de fogo superior.”

É o que diz o juiz Vincent Okamoto, que ocupa o banco do Tribunal Superior do Condado de Los Angeles, enquanto começa a explicar como o veterano nipo-americano mais condecorado da Guerra do Vietnã acabou se tornando juiz do Tribunal Superior.

Nos aposentos de Okamoto no Tribunal de Inglewood, quatorze medalhas de serviço - incluindo uma cruz de Serviço Distinto, uma Estrela de Prata, uma Estrela de Bronze e três Corações Púrpuras - ficam sombriamente em sua vitrine. Eles falam muito sobre sua distinta carreira militar no Vietnã, que precede uma carreira jurídica igualmente distinta como jurista pioneiro na comunidade nipo-americana.



Relembrando a experiência do acampamento

O mais novo de dez filhos e o sétimo de sete filhos, Okamoto – um nisei – nasceu em 22 de novembro de 1943, em Poston, Arizona, War Relocation Center. Ele se lembra pouco de sua própria experiência no acampamento.

“Saí do acampamento quando tinha pouco mais de dois anos de idade, então não tenho nenhuma lembrança independente [disso]”, disse Okamoto. “Minhas percepções sobre o acampamento são realmente limitadas ao que meus irmãos e irmãs mais velhos me contaram, porque meus pais nunca falaram comigo sobre isso.”

Embora seus irmãos mais velhos falassem negativamente sobre a experiência no campo, na medida em que se lembravam de como seus pais perderam tudo e de como foram encarcerados “sem acusação ou julgamento”, os irmãos mais novos de Okamoto não sentiam necessariamente o mesmo. Na verdade, dois de seus irmãos mais velhos consideraram sua experiência “meio divertida” porque “eles comiam em uma cafeteria todos os dias, [e] não precisavam comer com os pais”, segundo Okamoto. Somente várias décadas após o fim da Segunda Guerra Mundial é que Okamoto ouviu mais sobre a experiência do campo daqueles que carregavam as memórias com eles.

“Eu realmente não sabia nada em detalhes sobre a experiência do acampamento até a década de 1980, quando o movimento de reparação começou, e foi uma espécie de revelação não apenas para a comunidade nipo-americana, mas para o público americano em geral”, disse Okamoto. . “Pela primeira vez em décadas, Issei falou sobre sua experiência, e [Issei e Nisei] falando sobre sua experiência no acampamento. E à medida que tudo se desenrolava, toda essa emoção reprimida veio à tona, foi registrada e, posteriormente, levou a uma reparação.”

Mesmo na obscuridade moral do encarceramento em massa de nipo-americanos da Costa Oeste durante a Segunda Guerra Mundial, Okamoto encontrou uma fresta de esperança.

“Na minha opinião, penso que o maior factor positivo que saiu do campo foi que, na sua maioria, os isseis e os nisseis [...] nunca transmitiram ou transmitiram um sentimento de raiva ou amargura aos seus filhos e netos”, disse Okamoto. “Isso segue o fato de que os soldados nipo-americanos que finalmente foram autorizados a ingressar no exército durante a guerra – o 100º Batalhão de Infantaria, a 442ª Equipe de Combate Regimental – tornaram-se coletivamente a unidade mais condecorada nos anais da história militar americana.”

Falando sobre o valor dos nipo-americanos que decidiram lutar pelos Estados Unidos durante a Segunda Guerra Mundial, Okamoto destacou o patriotismo feroz que os levou a lutar por um país que colocou quase 120.000 nipo-americanos em campos de concentração no interior.

“Tendo sido negado o devido processo, tendo sido presos atrás de paliçadas de arame farpado, eles ainda sentiam amor pelo país e sentiam que era seu dever servir e lutar pelo mesmo país que os confinou”, disse Okamoto. “Isso faz parte da experiência nipo-americana neste país. É algo incomparável.”

Os anos de faculdade

Depois que Okamoto e sua família deixaram o Poston War Relocation Center, eles se mudaram para o sul de Chicago. Quando Okamoto tinha doze anos, a família mudou-se para Gardena, Califórnia. Okamoto se formou na Gardena High School e frequentou o El Camino College antes de frequentar a University of Southern California (USC) de 1965 a 1967. Ele se formou em relações internacionais pela USC em 1967.

Como estudante universitário, Okamoto nunca pensou duas vezes na faculdade de direito. Além disso, ele se lembra de não ter conhecido um único advogado asiático-americano quando era estudante universitário; na época, a maioria dos ásio-americanos evitava estudar direito e gravitava principalmente em torno das ciências e da matemática, de acordo com Okamoto.

“Foi a coisa mais distante da minha mente, no que diz respeito à faculdade de direito”, disse Okamoto. “Os advogados, ou pelo menos a percepção era, de que eram indivíduos de língua fluente que dominavam a língua inglesa e podiam distorcer e torturar palavras em benefício dos seus clientes. Não havia modelos para os jovens enquanto cresciam.”

Durante o mesmo período de dois anos, de 1965 a 1967, Okamoto passou por um programa acelerado do Corpo de Treinamento de Oficiais da Reserva (ROTC) na Universidade da Califórnia, Los Angeles (UCLA), após o qual recebeu sua comissão como Segundo Exército dos EUA. Tenente.

Todos os seis irmãos mais velhos de Okamoto serviram nas forças armadas. Dois lutaram na Europa durante a Segunda Guerra Mundial com a 442ª Equipe de Combate Regimental, e outro irmão serviu na Primeira Divisão de Fuzileiros Navais durante a Guerra da Coréia. Esta tendência familiar de servir nas forças armadas influenciaria mais tarde a decisão de Okamoto de se voluntariar para ir ao Vietname no final dos anos 1960.

Vietnã

Depois de receber sua comissão na infantaria em 1967, Okamoto passou por quatorze meses de treinamento intensivo de combate. Em 1968, ele foi para o Vietnã, onde serviu em diversas funções como guarda-florestal aerotransportado, líder de pelotão de infantaria, comandante de companhia de rifles e oficial de inteligência de batalhão, antes de retornar aos Estados Unidos em 1970.

Okamoto lembrou a letalidade potencial de simplesmente se assemelhar aos vietcongues ou aos norte-vietnamitas.

“Ser asiático no Vietname apresentava riscos profissionais adicionais e isso parecia ser o inimigo”, disse Okamoto. “E era desagradável se você estivesse em uma operação combinada e tivesse que trabalhar com americanos de unidades diferentes que não o conheciam pessoalmente. Ficava mais desagradável à noite, quando estava escuro. Haveria uma luz manchada e algum bom garoto do Arkansas ou alguma pessoa do Maine que nunca havia conhecido um nipo-americano olhava para cima e via um rosto asiático e poderia ser meio terminal se eles atirassem primeiro e perguntassem depois. ”

Okamoto acrescentou que não poderia se despir sozinho para tomar banho, porque “um ásio-americano nu correndo pela selva era um jogo justo” para os soldados americanos. “Então eu sempre tive que ir com um caucasiano ou um afro-americano quando ia tomar banho em um canal ou algo parecido.”

Ele rapidamente aceitou a realidade de ser asiático no Vietnã.

“Você aprende, depois de algumas semanas, que esse é o jeito do mundo e do mundo do Vietnã”, disse Okamoto.

Lembrando os veteranos

O serviço militar de Okamoto continua a informar o seu envolvimento comunitário. Ele serviu no passado como presidente do Comitê Memorial dos Veteranos da Guerra do Vietnã Nipo-Americanos. No final da década de 1980, ele liderou o comitê para estabelecer planos para o Memorial dos Veteranos do Vietnã Nipo-Americanos no que hoje é o Tribunal Nacional do Memorial dos Veteranos Nipo-Americanos, localizado no Centro Cultural e Comunitário Nipo-Americano (JACCC) em Little Tokyo, em Los Angeles. O memorial de granito preto lista os nomes de 114 nipo-americanos que foram mortos em combate ou estão desaparecidos em combate no Vietnã.

“Considero [o Memorial dos Veteranos do Vietnã Nipo-Americanos] uma de minhas realizações mais notáveis”, disse Okamoto. “E assim que fizemos isso, os veteranos da Guerra da Coreia disseram: ei, deveríamos fazer a mesma coisa. Então, dois anos e meio depois, eles ergueram seu monumento. Então os caras da Segunda Guerra Mundial disseram: ei, aqui estão esses pequenos punks do Vietnã e nossos irmãos mais novos da Coreia, deveríamos ter um para o nosso povo.”

Com a adição de um memorial para os nipo-americanos que lutaram na Guerra da Coréia e na Segunda Guerra Mundial, o Tribunal Nacional do Memorial dos Veteranos Nipo-Americanos apresenta o nome de todos os nipo-americanos que foram mortos nos conflitos dos Estados Unidos.

“Para mim, o significado disso é que a comunidade nipo-americana, seus entes queridos e amigos, podem ir lá para comungar com aqueles que morreram na guerra. Mas diz à América e ao público em geral: ei, todos os nipo-americanos não frequentaram a escola de farmácia, nem se tornaram dentistas, nem médicos, nem engenheiros”, disse Okamoto. “Os nipo-americanos pagaram com o sangue de suas vidas para poder viver na sociedade americana dominante, e se você não acredita em mim, vá até o JACCC e veja os nomes de mais de mil e duzentos nipo-americanos que foram mortos na América. guerras.”

Além disso, Okamoto escreveu dois livros documentando histórias de veteranos. O primeiro, Wolfhound Samurai (2008), é um relato autobiográfico da Guerra do Vietnã em forma de romance para minimizar o dano às pessoas reais, de acordo com Okamoto. O segundo, Forged in Fire (2012), conta a história de Hershey Miyamura, ganhador da Medalha de Honra nipo-americana e ilustre veterano da Guerra da Coréia.

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© 2012 Lawrence Lan

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Sobre esta série

O Projeto Legado da Ordem dos Advogados Nipo-Americana (JABA) visa criar perfis de juristas proeminentes na comunidade nipo-americana na forma de artigos escritos e histórias orais. Em particular, estes perfis prestam especial atenção às reflexões destes juristas pioneiros sobre a JABA, às suas carreiras distintas e ao seu envolvimento com a comunidade nipo-americana.

Este é um dos principais projetos concluídos pelo estagiário do Programa Nikkei Community Internship (NCI) a cada verão, co-organizado pela Ordem dos Advogados Nipo-Americana e pelo Museu Nacional Japonês-Americano .


Confira outros artigos do JABA Legacy Project publicados por ex-estagiários do NCI:

- Série: Lendas Legais na Comunidade Nikkei de Sean Hamamoto (2013)
- Série: Duas Gerações de Juízes Pioneiros na Comunidade Nikkei por Sakura Kato (2014)
- “ Juiz Holly J. Fujie - uma mulher inspiradora que foi inspirada pela história e comunidade nipo-americana ” por Kayla Tanaka (2019)
- “ Mia Yamamoto —Uma líder que definiu a comunidade Nikkei ” por Matthew Saito (2020)
- “ Patricia Kinaga —advogada, ativista e mãe que deu voz a quem não a tem ” por Laura Kato (2021)
- “ Juíza Sabrina McKenna —A primeira asiática-americana abertamente LGBTQ a servir em um tribunal estadual de último recurso ” por Lana Kobayashi (2022)

Mais informações
About the Author

Como parte do programa de estágio na comunidade Nikkei, Lawrence contribuirá neste verão para o site Discover Nikkei na qualidade de estagiário do Discover Nikkei no Museu Nacional Japonês Americano (JANM); ele também trabalhará com a Ordem dos Advogados Nipo-Americana (JABA) para preservar o legado de juristas nikkeis proeminentes na comunidade.

Atualização de junho de 2012

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