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第6章

第5章 >>

ハルの弟ケイが生まれてから数週間、宍戸家は騒々しくもあり、同時に静かでもあった。赤ん坊の泣き声で騒がしくもあり、まるで秘密が土間の隅でかき消されているかのように静かだった。ハル自身は両親の邪魔をしないようにしていた。両親は長年待ち続けてようやく家族に新しいメンバーが加わったことを喜んで喜んでいるだろうと彼女は思っていた。しかしママはケイに乳を飲ませながらよく泣き崩れ、パパは生まれたばかりの息子を溺愛する代わりに、ほとんどの時間をイチゴ畑で過ごしていた。

ハルは木造の小屋の外壁にもたれながら日本語の教科書を勉強しながら、自分が夢でしかなかったのではないかと考えた。姫子おばさんは本当に「双子」と言ったのだろうか。産婆さんは本当にもう一人の赤ん坊を家から運び出し、三郎おじさんが運転するトラックに乗ったのだろうか。そして、三郎おじさんはなぜ家から遠ざかっているのだろうか。ケイが生まれて以来、一度も家に立ち寄ったことがなかったのだ。

ハルは、両親にこれらの質問をすることができなかった。母親の奇妙な悲しみ、父親の冷静さは、何かが間違っていることを意味していた。詮索したり、赤ん坊のように振舞ったりして、両親を傷つけるわけにはいかなかった。いや、彼女は自分で何が起こっているのか調べるつもりだった。彼女は未舗装の道を歩き続け、靴の穴から地面の石や凹凸を感じながら歩いた。

ついにハルはビクトリア朝の家の前に立った。サブローおじさんの家だ。かつてパパがそこに住んでいたことは知っていたが、その時「何かあった」。何かが起こった。ハルはそれが何なのかわからなかったが、またしても尋ねる勇気はなかった。

彼女は野菜の木箱を家の大きな窓の前に動かし、中を覗いた。サブローおじさんの家は、堅木張りの床と椅子があり、とても豪華で立派だった。ハルは知らないはずだったが、サブローおじさんはかつて結婚していたことをハルは知っていた。しかし、彼の妻はうるさいおじさんの文句や要求、奇行にうんざりし(少なくとも姫子おばさんがママに言った)、桃の収穫人と一緒にフレズノに逃げた。単純な桃の収穫人!そして、サブローおじさんは豪華な家!妻がそこから逃げるということは、おじさんが特にひどかったってことだわ、と姫子おばさんは言った。そして、今回ばかりはハルも彼女に同意せざるを得なかった。

"ここで何をしているの?"

ハルは木箱から落ちそうになりましたが、雑草の山の中に無事に飛び込むことができました。

叔父の三郎は日本人女性と一緒に土の私道を歩いていた。その女性は床屋の娘の仙崎さんだった。彼女の腕には毛布に包まれた何かがあった。

「あの赤ちゃんは誰の赤ちゃんですか?」

「仙崎さんのだよ」叔父の三郎はすぐに言った。「大人に質問するなんて失礼なことしないでよ」

ハルは仙崎さんをじっと見つめた。ケイが生まれる直前にパパが髪を切ったとき、仙崎さんは床屋さんに行ったことがある。仙崎さんは床を掃いていた。その時も今も、仙崎さんは帽子掛けのように痩せていた。

赤ちゃんが毛布の中で動いたので、ハルは前に進み出て見ました。

「ここから出て行け」とサブローおじさんは言った。「歓迎されていないぞ」

ハルは激しく瞬きをし、頬に涙が流れ落ちた。最初はママ、次にパパ。今度はサブローおじさんがハルに出て行けと言っている。ケイが生まれてからずっと、誰も彼女のことを気にかけていないようだった。

いけ――」サブローおじさんは日本語でうなった。

ハルは未舗装の私道を走り、途中で立ち止まった。日本語の本だ!振り返ると、ちょうどサブローおじさんが雑草の中から赤い本を取り出しているところだった。パパはその本の余白に、これまでで最高のイチゴの品種を作る有名なレシピを書き留めていた。最近はすっかり忘れていた。そして今、それはサブローおじさんの手の中にあった。おそらく永遠に失われたのだろう。

***

「毒入りイチゴの件で私の夫に電話したのはなぜですか?」ブランド物のハンドバッグを握りしめた、髪を整えた50代のアジア人女性が同じことを繰り返した。

サユリは、この見知らぬ男がどうやって彼女とグレッグのアパートに押し入ってきたのか知らなかったが、実はそうだった。

「あなたのご主人?」さゆりは弱々しく答えた。彼女は、最近食中毒で亡くなった高齢者についてもっと情報を提供してくれそうなカナダの何十人もの人々に電子メール、電話、ファックスを送っていた。

「えっと、実は私の元夫なんです。エイドリアン・ブロック博士です。」

「ああ、トロントにあるやつだ。」

「はい、トロントです」女性は名刺を差し出した。そこにはフィリス・ハマカワ、トロント市議会議員と書いてあった。トロントは北アメリカの反対側にある。この女性がカリフォルニア州オックスナードまでわざわざ出向いてサユリを尋問するというのは、大変なことだ。

「どうぞお座りください。何かお飲み物はいかがですか?」さゆりは京都流に振る舞う必要があると考えた。優雅で礼儀正しく、しかしこの女性の暴言をかわすには器用でなければならない。

「実は、あなたのトイレを借りたいんです。」

さゆりは芸者のように控えめにうなずき、浴室のほうを身振りで示した。フィリスが廊下に消えるとすぐに、さゆりはキッチンの壁に目を向けた。そこには日本語の教科書のコピーとその余白に走り書きされた謎のイチゴの製法、イチゴ畑に落書きされた奇妙な模様、そして最後に、最近食中毒が発生した場所にピンが刺さったカナダの地図が貼ってあった。さゆりは地図の端を引っ張ったが、使ったテープで紙は壁にしっかりと固定されていた。これは気が狂った女の仕業のように見えた。少なくともグレッグはそう言い続けた。彼らは数週間前から同じベッドで寝るのをやめていた。

***

フィリスは、元夫から教わった小技で、宍戸家の薬箱をちらっと覗いた。二人がまだ若くて一緒にいた頃、二人は定期的に主人の主寝室のバスルームに忍び込んだ。エイドリアンは処方薬を全部分析した。「ああ、彼らは妊娠しようとしているんだ」「うまくいっていないに違いない。抗うつ剤を飲んでいる」。当時、お金もなく苦労していた医学生だったエイドリアンにとっては、裕福な仲間の身体的な弱点を喜んで楽しむゲームだった。しかし、フィリスはすぐにゲームに飽き、やがてエイドリアンにも飽きた。

しかし、彼女は元彼女と同じくらい卑劣で粗野だった。しかし今回は違った。これは彼女の祖母の名前で行われた。フィリスは、この若い日本人女性の調子が少し悪いことを示すような、双極性障害の薬が見つかるだろうと予想した。日焼け止め、タイレノール、ペプトビスモル。特に変わったことはなかった。

フィリスは蛇口をひねり、自分の顔をじっと見つめた。マスカラは熱で流れ落ちていた。ここカリフォルニアは少なくとも30度は暑いはずだ。口紅を塗り直した後、パンツスーツのわずかなシワを伸ばした。彼女は記者会見の準備をしているのではなく、もっと重要なことを準備していた。オバチャンの死の復讐だ。

彼女は靴箱のようなリビングルームに戻ると、さゆりが台所の壁に貼られたカナダの地図にコピーした新聞記事や書類のモザイクを剥がそうとしているのに気づいた。

「これは何かの犯罪捜査みたいね」フィリスは思わずつぶやいた。彼女は壁に近づき、それぞれの情報が互いにどのように関連しているかを調べた。彼女の目はトロントのピンと、年配の日系カナダ人女性の死亡に関するインターネットの記事に止まった。長島逸子。ばあちゃん。

フィリスの頭が脈打ち始め、バスルームの薬箱にあったタイレノールを少し飲んでおけばよかったと思った。だから、これはただの偶然ではなかった。この宍戸さゆりは、老人ホームでの中毒事件と何らかの関係があったのだ。

若い日本人女性はフィリスの反応に気づいたに違いない。「この辺りで奇妙なことが起こっているのよ」とサユリは説明しようとした。「夫の農場でね」

「あなたの旦那さんは農場をお持ちですか?」

「ええ、それは彼の家族の農場です。イチゴを栽培しています。」

フィリスの顔が暗くなった。これがイチゴによる連続殺人事件だったのだ。

「私たちの農場が中毒に関係していると言っているわけではありません」とサユリさんは説明しようとした。

フィリスは暗い穴に落ちてしまったような気がした。外見は普通だが、この女性は不安定なのだろう。無害に見える人が一番危険ではないだろうか。フィリスは数歩後退し、咳払いをした。「あのね、思い出したんだけど、30分後に約束があるの。」彼女はそのままバックで玄関に向かった。そしてすぐにセメントの歩道を降りてレンタカーに向かった。

「待って、もしかしたらお互いに助け合えるかもしれない」さゆりが開いたドアから声をかけた。

ああ、そうだろうね、とフィリスは考えながら、車のアラームの自動ロック解除ボタンを押した。

車に閉じ込められると、フィリスは携帯電話を取り出した。アメリカのシステム、911 番の通報は知っていたが、それはもっと基本的な殺人事件用だった。銃撃、刺殺、溺死、放火。イチゴによる死ではない。フィリスはゆっくりと慎重に事件を組み立てなければならない。そして、誰に助けを呼べばよいか正確に知っていた。

***

ホルヘ・ヤマシタにはどこか変なところがあった。グレッグ・シシドはそれが何なのかよくわからなかった。しかし、パラグアイのつつましいイチゴ栽培者にしては、彼はあまりにも多くのことを知っているようだった。灌漑、農薬管理、さらには新品種の開発に関する最新技術を理解していた。グレッグは、南米でイチゴの栽培がますます増えていることをわかっていた。しかし、この男のノウハウは、故郷での単純な作業よりも大きなもののように思えた。

ホルヘは、私生活で何かを隠していたに違いない。妻はパラグアイで亡くなったとホルヘは言っていた。父親のボブが子供について尋ねると、ホルヘはしばらく黙っていた。「いや、子供はいない」と彼は言った。「この世に誰もいないんだ」

ボブの世代では、男の行動だけで十分でした。一生懸命働き、畑で実力を証明すれば、疑う余地なく評価されました。一方、グレッグは、より具体的なものに頼りました。ワールド ワイド ウェブです。彼は Google から始め、次に Zip の助けを借りて、スペイン語の検索エンジンをいくつか調べました。最終的に、イチゴの流通 Web サイトから山下農園に関する情報を得ることができました。

「面白いね」とジップはコメントした。

「何?」グレッグはスペイン語で埋め尽くされた画面を見つめた。

「ホルヘがイチゴを少しだけ食べたことがあるって言ってたよね?」

"はい。"

「そうですね、彼の会社は過去3年間カナダにイチゴを供給してきました。」

「カナダ。」そこは高齢者が亡くなった場所だ。

「明日の朝に聞いてください。もう今日は帰ったと思います。」ジップはボブと同じく、ホルヘが本物だと信じていました。反対側のデスクの電話が鳴り、ジップは電話に出に行きました。

グレッグはしばらく画面を見つめてから、ファイルキャビネットに行き、従業員の記録を探した。ヤマシタ、ホルヘ。見覚えのある住所があった。グレッグは番号と通りをコンピューターに入力した。それはアパートではなく、ホテルだった。

***

ビサブエロに銃の撃ち方を教わってから、カルロス・ヤマシタは銃にどうしようもなく夢中になった。彼は、まだ薄暗いうちに父親がホテルを出るのを待ちきれなかった。急いで起き上がり、スパイダーマンのパジャマを着替えることもせず、休耕地の外へ出て射撃練習を始めた。

彼が背負っていたリュックサックには、もちろん銃と、ホテルのエレベーター横のゴミ箱から集めたソーダ缶が全部入っていた。彼は今、その銃の名前を知った。グロックだ。1週間前にホテルで見た古いテレビ番組で知った。太陽が昇り始め、アルミ缶に光が反射する中、カルロスは狙いを定めた。バン、バン、バン。缶は一つずつ舞い上がり、土のかたまりの中に消えていった。カルロスはまた、銃身に付いている変なアタッチメントがサイレンサーと呼ばれ、その名前の通り、銃を静かにするということを知った。

本物の銃を撃つことは、どんなゲームボーイゲームよりも楽しかった。パラグアイにいる彼の友人たちが彼の姿を見ることができたら、彼らはきっと感動するだろう。

しかし、カルロスは父親に銃のことを知らせてはいけないとわかっていた。父親は認めず、ビサブエロはグロックのことは二人だけの秘密にしておくようにと警告した。カルロスはかつては老人を恐れていたが、今では好きになり始めていた。ビサブエロは彼を信頼していた。 「君は立派な男の子だ」と彼は言った。一方、父親はますますよそよそしくなってきた。カルロスは学校に行かなかったので、ビサブエロは事実上彼の唯一の友達だった。

太陽が完全に見え始めたころ、カルロスはホテルに戻る時間だと悟った。缶の破片と銃をバックパックに入れて、駐車場まで1マイル歩いた。日の出の時刻で、いつもは出発の準備をしているトラック運転手以外は誰も起きていない。しかし今朝は、ホテルの駐車場で、痩せたアジア系の男性がトラックに寄りかかっていた。コーヒーをすすりながら、その男性はホテルの2階を見上げた。ホテルの部屋を見ているわけがないだろう。いや、カルロスはそう思っていただけだ。彼はバックパックのベルトをきつく握りしめ、エレベーターのボタンを押した。

2階に着くと、カルロスは手すり越しに駐車場の方を見下ろした。ほら、カルロス、と彼は自分に言い聞かせた。あの男はもうそこにはいなかった。きっと友人を待っていたのだろう。

カルロスはキーカードを使って部屋に入り、大きく息を吐いた。ビサブエロはカルロスに、自分と父親以外の誰とも話さないように言った。オックスナードには、彼ら3人を傷つけようとする人々がいる。父親のボディガードを務めるのはカルロスの役目だった。

カルロスがシャワーを浴びる準備をし始めたとき、窓の外に人の影が見えた。メイドにはまだ早すぎた。誰かがドアをノックし始めた。カルロスの心臓は早く鼓動し始めた。ドアをきちんと閉めただろうか? 絨毯の端がドアを開けたままにしていることもある。

ドアノブが回り始めた。カルロスはリュックサックが置いてあるベッドに駆け寄った。彼はグロックを握りしめ、ドアの方に肩を向けた。彼は自分と家族を守るために何でもする覚悟ができていた。

第7章 >>

* 『日本語論文集』はフィクションです。登場人物、出来事、会話は作者の想像によるもので、実在するものではありません。実在の出来事や人物(存命、死去)との類似点はすべて偶然の一致です。

© 2008 Naomi Hirahara

カリフォルニア州 ディスカバー・ニッケイ フィクション ミステリー小説 平原 直美 オックスナード 物語 イチゴ The Nihongo Papers(シリーズ) アメリカ合衆国
このシリーズについて

受賞歴のある作家、平原尚美が、世代や大陸をまたぐ登場人物、イチゴ、そして家族の暗い秘密を明かす謎を巻き起こすバイオテロスリラーをお届けします。

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執筆者について

平原直美氏は、エドガー賞を受賞したマス・アライ・ミステリーシリーズ(帰化二世の庭師で原爆被爆者が事件を解決する)、オフィサー・エリー・ラッシュシリーズ、そして現在新しいレイラニ・サンティアゴ・ミステリーの著者です。彼女は、羅府新報の元編集者で、日系アメリカ人の経験に関するノンフィクション本を数冊執筆し、ディスカバー・ニッケイに12回シリーズの連載を何本か執筆しています。

2019年10月更新

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