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第5章

第4章 >>

カルロス・ヤマシタは、老人がもともとほとんど目が見えなかったことを知っていたが、三人がカリフォルニアに来て以来、ビサブエロの視力は悪化していた。彼は依然として隣のホテルの部屋に一人でいて、カルロスにとってはそれで十分だった。しかし、ビサブエロは朝目覚めるとすぐに、カルロスと父親の部屋に電話をかけた。たいてい父親は仕事に出かけていたので、最初の呼び出し音で電話に出るのはカルロスの役目だった。二回目、あるいはay dios mio 、つまり三回目の呼び出し音まで待った場合、カルロスは一時間分の叱責に耐えなければならない。 「シシド流を学ばなくてはならない」とビサブエロは車椅子で行ったり来たりしながらスペイン語で言った。 「シシド流とは、時間厳守、たとえ早い時間でもだ。何事もきちんと、絶対にちゃんとやらなくてはならない

カルロスは、この宍戸の件が一体何なのか、ほとんど知らなかった。 「私は山下だ」と彼は心の中で思った。しかし、ビサブエロに逆らう勇気はなかった。老人は彼に手を出したことはなかったが、彼にはどこか躁的で不安定なところがあった。

おそらく、部屋の家具の配置が原因だったのだろう。小さなテーブルと椅子を隅に寄せ(カルロスは老人が車椅子でどうやってそんなことをしているのかわからなかった)、擦り切れた絨毯にダクトテープを貼っていた。クローゼットには服ではなく箱がいっぱいで、余分な毛布の後ろに隠されていた。カルロスはビサブエロがメイドたちに口を閉ざすようにチップを多めに渡しているのを見た。彼はノートパソコンを購入し、英語で話しかけられるように設定していた。カルロスは英語をそれほどよく理解できなかったので、ビサブエロがアクセスしているウェブサイトについてはほとんど知らなかった。しかし老人は大小さまざまな荷物を頻繁に受け取っていた。それを受け取るためにフロントデスクに行かなければならなかったのはカルロスだった。

ビサブエロは自分で洗濯したり、トイレに行ったり、コーヒーを淹れたり、朝食を食べたり、ひげを剃ったりすることもできました。しかし、カルロスはビサブエロをいつもの「散歩」に連れて行くよう呼ばれました。カルロスはビサブエロに付き添うことを気にしていませんでした。オックスナードは緑豊かな谷で、雄大な山々を背に平野が広がっています。朝は霧がかかっていることが多いのですが、午後になると雲が晴れて、東の険しい山並みが姿を現します。

ビサブエロはいつも地図を持っていた。それはテープで貼られた詳細な街路地図で、指先をガイドする役目を果たしていた。彼はカルロスに自分の目になってもらい、各ブロックのすべてを説明してもらった。各住宅に住む人やペットについても説明してもらった。

ある朝、4歳くらいの好奇心旺盛な女の子が、通りを歩いている彼らの後をついて来ました。「何をしているの?」と彼女はスペイン語で呼びかけました。

カルロスは、神父とビサブエロ以外の誰かと話したくて立ち止まった。

ヒホ、ヴァマノス。」ビサブエロ氏は、直ちに立ち去るよう強く主張した。

しかし、なぜ、とカルロスは思いました。小さな女の子が彼らに何ができるだろうか?

ビサブエロはカルロスの手首をつかんで押さえつけた。「今行こうって言ったんだ」とスペイン語で繰り返した。

カルロスは車椅子を押して前に進みました。少女は後を追いました。「私の弟と同じ学校に通っているの?」と彼女は声をかけました。

ビサブエロはカルロスに止まるように合図した。彼は少女のほうを振り返った。「立ち去れ、この魔女め」と彼女は囁いた。彼は目を細めて、まるで次の食事の相手を測る狼のように、ギザギザの黄色い歯を見せた。少女は明らかに飛び上がり、家へと走って戻った。

「急いでくれ、カルロス」老人は言った。「ここは我々が来る場所じゃないんだ。」

その出会いの後、ビサブエロはカルロスの部屋に電話をかける時間がどんどん早くなった。彼らは、かろうじて明るくなる頃に探検に出発した。ビサブエロは懐中電灯を膝の上に置き、交差点の方へ向けて、カルロスから詳しい報告を待った。暗闇の中で色を見分けるのは難しかったが、少なくとも車道にどんな車が停まっているかはビサブエロに伝えることができた。時々、海から迷い込んだカモメが頭上を旋回する音が聞こえた。塩の匂いから、カルロスはビーチがそう遠くないことを知った。あの波を実際に見ることができたらどんなにいいだろう。カルロスは、自分がホテルの部屋の箱、ビサブエロの暗い世界に閉じ込められているように感じた。

翌朝、電話が鳴り、カルロスは胸が躍りました。いつもより早い時間だということは分かっていました。なぜなら、たいていの朝はカーテンの上の方に、夜明けの細い灰色の線が見えていたからです。しかし、今日は違いました。

カルロスは二度目の呼び出し音が鳴るまで電話に出なかった。「シ。」すでに彼の手は濡れていた。

「準備をしてください」とビサブエロは言った。

午前 4 時半、父親が仕事に出かけた数分後のことだった。カルロスは髪をとかしたり顔を洗ったりする気もなかった。昨日のジーンズと T シャツが床に落ちていた。ズボンの脚の穴に足を踏み入れた。少なくとも都合がよかった。

ビサブエロはすでに部屋のドアの前で待っていた。カルロスは彼をエレベーターまで押して、1階に着くといつものように北に向かった。

「いいえ」ビサブエロは言った。「今回は南へ行きます。」

しかし、東側にいくつかの新しい住宅開発地がある以外、南側には何もなかった。しかし、ビサブエロはそこへ行きたくなかった。その代わりに、彼らは休耕中の空き地へ向かって歩いた。どうやら機械で掘り起こした土の列のようだった。

「止まれ」とビサブエロは言った。

しかし、ここには何もない、とカルロスは思った。おそらく老人は完全に目が見えなくなってしまったのだろう。

「これを持って、200ヤードほど下に置いてください。」ビサブエロは小さな白いプラスチックの目覚まし時計を差し出した。カルロスは呆然と立ち尽くし、5:05というデジタル数字を見つめていた。「行け!」

カルロスは土の塊の中を歩いた。土は濡れていて、ズボンの脚に張り付いていた。カルロスの心のどこかでは、土の塊の中に身を投げて、巨大なミミズのように消えてしまいたいと思っていた。しかし、父は彼がいなくなったらどうするのだろう?カルロスはついに時計を道路脇から10列ほど離れたところに置いた。

「急いで」ビサブエロは叫んだ。

カルロスが戻ってくると、老人の膝の上に毛布が置いてあるのに気づいた。「これから見せるものは、絶対に父親には見せないで下さい。」

少年が返事をする前に、毛布が持ち上げられ、銃身に奇妙なシリンダーが取り付けられた黒い銃が現れました。

カルロスの目が大きくなった。

「彼の安全のためです。彼を傷つけようとする人々がいます。私たちは彼を守らなければなりません。」

「なぜ誰かが父を傷つけたいと思うのでしょうか?」

「彼は非常に重要な仕事をしています。秘密の仕事です。そして私たちだけが彼を守れるのです。」

意味がわかりません。父が秘密の重要な仕事をしているのなら、なぜ彼を救えるのは老人と少年だけなのでしょうか。カルロスは唇をなめ、銃をじっと見つめました。パラグアイの友人たちは、野原で狼やウサギを撃つために銃を持っていました。あれはBBガンでした。しかし、これは本物の銃です。まるで映画のように。カルロスはサムライの刀が欲しかったのですが、銃も魅力的でした。

「持ってください。あなたがそれを握りたいのはわかっています。」ビサブエロは、銃が誤って発射されるのを避けるためにハンドルを握るように指示した。

それは重く、滑らかだった。ちょうど太陽が顔を出し、カルロスの手の中で銃が輝いていた。それは彼がこれまでに触れたものの中で最も輝いていたものだった。

「これが引き金です」とビサブエロはカルロスの指を銃本体にそっと優しく動かしながら説明した。「これを引けば銃が発射されます」

ちょうどそのとき、野原から甲高い音が聞こえた。カルロスは最初、警察の警報だと思ったが、すぐにあの馬鹿げた目覚まし時計の音だと気づいた。

「それが君の合図だ、ヒホ。狙って撃て。」

カルロスは口を開けたままだった。「時計を撃てって言うのか。」

「ターゲットを狙え、ヒジョ!

カルロスは自分の心臓が鼓動するのを感じた。ビサブエロがそうするように言っているのだから、大丈夫だろう。彼は引き金を引いた。カルロスはその圧力で後ろに投げ出されることを覚悟していたが、立っていた場所から無理やり1、2歩離れた。

大きな音やポンという音はなく、銃身からは鈍い音がするだけだった。銃口の先に付いていた奇妙なものが銃声を消したに違いない。

ビサブエロのうんざりするほど、警報は鳴り続けた。「もう一度試してください。」

銃を撃つことに興奮していたカルロスは、今はストレスを感じていた。ひっくり返された土の列のせいで、白いプラスチックの標的は見えなかったのだ。

「見えないよ、ビサブエロ」

「さあ」老人はカルロスの手から銃を奪い取った。

「でも…」 目の見えない老人が、そんな遠くから標的を撃つなんてできるのか?

節くれだった指が引き金を押し下げた。

遠くから土煙が上がり、警報はすぐに止まりました。

「どうやって?」カルロスはビサブエロのシュート能力に驚いた。

「やがて、君も同じことができるようになるだろう」と老人は約束した。

* * *

「セイ、これを止めなきゃ」

「何?」さゆりはノートパソコンの画面から目を離し、肩甲骨の間の痛い部分をさすった。

「電子メール、手紙、電話が続いた。父と私は、イチゴ委員会での会議のほとんどを自分たちを守ることに費やした。」グレッグはカウンターに鍵を投げ捨てた。グレッグはソフトボール以外、物を投げたことはなかった。

「何からですか?」通常、彼らの役員会議は、イチゴの新たな栽培面積、農薬に関する規則、節水に関する報告で構成されていました。

「なぜ我が社の人間がカナダ人がイチゴで亡くなっている件にそれほど関心を持っているのか」

「でもグレッグ、ここには何かあるわよ」サユリは壁に貼られた写真を指さした。彼らのイチゴ畑で起こった奇妙な破壊行為。グレッグの大叔母がかつて持っていた古い日本語の本の余白に書かれていた、新しいイチゴの品種の内訳。

「何か?奇妙な円と星?おそらく退屈したティーンエイジャーの作品だろう。あの日本語の本に書かれていることは、勤勉な農夫の単なるメモだ。」それからグレッグは深呼吸した。「やめて」彼は静かに言った。「お願いだからやめて、セイ。」

「そして、もし私がやめなかったら…」と彼女は言った。

「僕たちがもう一緒にいられるかどうかわからない。」グレッグが寝室に入っていくと、さゆりはお腹の底が膝まで落ちたように感じた。

一体彼女は何をしていたのだろう?何を証明しようとしていたのだろう?グレッグがずっと言っていたことは正しかったのかもしれない。彼女は時間を持て余しているということ。自分が役に立っていると感じるために、彼女は邪魔をしているということ。

さゆりはコンピューターを閉じようとしたが、そのとき、キーンという音が聞こえた。新しいメールのメッセージだ。日本にいる彼女の母親からだろうか?

しかし、それは彼女の知らないアドレスだった。それよりも興味深いのは、件名だった。「SHISHIDO FARMS KILLS」。

サユリは急いでメールを開いたが、何も書かれていなかった。シシド農園が殺した?イチゴ委員会の不満を持った人がそのメッセージを送ったのだろうか?それが誰であろうと、サユリはグレッグに何も言うつもりはなかった。彼らの結婚生活はすでに緊張していたので、ガソリンを足す必要はない。

その晩、サユリはよく眠れなかった。グレッグはベッドの端でシーツにくるまって寝ていた。サユリは彼の頭を撫でてあげたかったが、起こしたくはなかった。日本語の論文や奇妙な図表、毒入りのイチゴのことなど、すべて忘れてしまいたい。グレッグの言う通り、それはサユリには関係のないことだ。

さゆりはいつ眠りについたのかわからなかったが、目が覚めると太陽が昇り、寝室は光で満たされていた。グレッグはいなかった。ベッドの反対側にはぐしゃぐしゃになったシーツがあるだけだった。

さゆりがコーヒーを淹れるために立ち上がると、ドアベルが鳴るのを聞いた。グレッグは家の鍵を忘れたに違いない。

さゆりはフランネルのパジャマの一番上のボタンを留めた。近所の人にチラ見せしても意味がない。心の中で謝罪の言葉を唱えながら、彼女はドアを開けた。そこにいたのは、細身の夫ではなく、40代後半から50代前半のアジア人女性で、黒髪に混じった白髪が目立つように丁寧に髪を整えていた。年齢をうまく乗り越えた女性だった。彼女は高価なハンドバッグを持っていた。さゆりはデザイナーブランドには興味がなかったが、日本出身なので、高級な名前やブランド品に触れずにはいられなかった。そして、この女性が持っていたバッグはルイ・ヴィトンだった。

「宍戸さゆりさんを探しています。」

「私はさゆりです。」

「それで、あなたは私の祖母を殺した犯人なのですね。」

* * *

ホルヘ・ヤマシタは温室で植物を研究した。苗は想像以上に早く成長した。この品種はここオックスナードの土壌を好んでいることは明らかだった。いつの日かこれらの植物が他の植物を生やし、やがて世界中がサブロという品種で満たされるだろう。

皮肉なことに、ホルヘと息子のカルロスは二人ともイチゴアレルギーでした。そのため、ホルヘはイチゴの味を想像することしかできませんでした。それでも、イチゴの食感や硬さを感じることができました。鮮やかな血のように赤い色とハートの形を見てください。新鮮な甘さの香りを嗅いでみてください。

オックスナード農場が彼らのものになると、サブロー一家はカナダ東部のような場所だけではなく、アメリカ全土、日本、ヨーロッパなどに出かけるようになりました。それが祖父の夢でした。

ホルヘはそんな壮大な野望は持っていなかった。パラグアイで一生を過ごせたことに満足していた。週末にはカルロスのために日本語学校があり、地域の集まりや日本食の店もあった。安全で、カリフォルニアよりずっと安全だとホルヘは思っていた。しかし祖父は、生まれ故郷に戻るよう強く主張した。中国人はそこをゴールド マウンテンと呼んでいた、と彼は言った。そこは世界で一番素晴らしい場所だ。

祖父に反論するのは難しかった。祖父はホルヘと妻のケイコにパラグアイの農場の資金を与えた人物だった。祖父は実際にはケイコの祖父だったが、今ではホルヘの祖父になっていた。祖父はケイコのためにパラグアイで最高の医療を受けられるように手配した。家族、家族こそが彼にとってすべてだった。

ケイコが病院にいる​​間、祖父は待合室でホルヘに家族の秘密を話した。彼がケイコの母親を獅子堂家から救い出したこと。彼らは娘を売り飛ばした。彼女は完璧ではなかったから捨てられたのだ。

彼らは殺人者だ。実際は殺人者よりも悪い

しかし、ホルヘは、それが今の宍戸家に反映されているとは思わなかった。ボブは公正な人だった。息子のグレッグもそうだった。

おじいさん、家族は変わったと思います。でもおじいさんは説得できませんでした。家族は弱者を切り捨てていました。彼らは盗みを働いていました。それを止めなければなりませんでした。おじいさんは農場は自分のものだと主張しました。ワトソンビルの農場のお金はオックスナードの農場に流れたのだと主張しました。

それを正当な持ち主に返すのが彼らの義務でした。祖父に。そしていつかカルロスに。

天使よ、と妻が老人に電話した。私がいなくなったら、私たちの良い天使を連れて行ってください。ホルヘは約束したが、今は疑念を抱いていた。彼らの天使は落ちてきて、どういうわけかホルヘとカルロスを連れて行ってしまうようだった。

第6章 >>

* 『日本語論文集』はフィクションです。登場人物、出来事、会話は作者の想像によるもので、実在するものではありません。実在の出来事や人物(存命、死去)との類似点はすべて偶然の一致です。

© 2008 Naomi Hirahara

カリフォルニア州 ディスカバー・ニッケイ フィクション ミステリー小説 平原 直美 オックスナード 物語 イチゴ The Nihongo Papers(シリーズ) アメリカ合衆国
このシリーズについて

受賞歴のある作家、平原尚美が、世代や大陸をまたぐ登場人物、イチゴ、そして家族の暗い秘密を明かす謎を巻き起こすバイオテロスリラーをお届けします。

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執筆者について

平原直美氏は、エドガー賞を受賞したマス・アライ・ミステリーシリーズ(帰化二世の庭師で原爆被爆者が事件を解決する)、オフィサー・エリー・ラッシュシリーズ、そして現在新しいレイラニ・サンティアゴ・ミステリーの著者です。彼女は、羅府新報の元編集者で、日系アメリカ人の経験に関するノンフィクション本を数冊執筆し、ディスカバー・ニッケイに12回シリーズの連載を何本か執筆しています。

2019年10月更新

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