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Nuestro hombre en la colina: Sidney Yates - Parte 1

El encarcelamiento de estadounidenses de origen japonés durante la guerra provocó que miles de ex reclusos emigraran por todo Estados Unidos. Entre las ciudades que recibieron a los reasentados que abandonaron el campamento, Chicago fue la que recibió la mayor cantidad. Al final de la guerra, más de veinte mil japoneses estadounidenses consideraban a Chicago su hogar, lo que la convertía en la segunda comunidad japonesa estadounidense más grande de los Estados Unidos. Aunque el éxodo de japoneses americanos a Chicago fue significativamente menor que las Grandes Migraciones de afroamericanos del Sur a principios del siglo XX , ambos movimientos moldearon la dinámica de la ciudad. Los historiadores han estudiado las vidas de los estadounidenses de origen japonés en Chicago y sus luchas por adaptarse a una nueva vida fuera de la costa oeste.

Un elemento que ha pasado en gran medida desapercibido para los académicos es el impacto del reasentamiento en la política. A medida que los estadounidenses de origen japonés se mudaron a nuevas ciudades en la costa oeste y en el corazón de los Estados Unidos como consecuencia del traslado forzoso, trajeron sus propias perspectivas e intereses políticos. En algunos casos, esto moldeó las carreras de una nueva generación de políticos, que formaron alianzas electorales y trabajaron estratégicamente con nuevas comunidades japonesas estadounidenses. En Chicago, particularmente, el congresista Sidney Yates construyó su carrera política trabajando con la comunidad japonesa-estadounidense de Chicago y se convirtió en uno de los representantes con más años de servicio en la historia del Congreso.

Sidney R. Yates, 1985 (Foto: Wikimedia Commons )

Sidney Yates nació el 27 de agosto de 1909 en Chicago, Illinois. Hijo de los inmigrantes judíos lituanos Louis e Ida Yates, Yates creció en el barrio de Lakeview, al norte de Chicago.

En su juventud, Yates era un ávido jugador de baloncesto. Después de graduarse de la Universidad de Chicago, Yates se unió a un equipo de baloncesto semiprofesional, el Lifschultz Fast Freights, como base. El equipo realizó giras intensas por el Medio Oeste, jugando contra equipos como los Tulsa Oilers y los Pittsburgh Steelers (que no debe confundirse con el equipo actual de la NFL).

Después de unos breves días jugando baloncesto, Yates comenzó sus estudios jurídicos. En 1933, Yates completó su título de abogado en la Universidad de Chicago y aceptó un trabajo en la Comisión de Comercio de Illinois.

Yates hizo varios intentos de ingresar a la política de Chicago como demócrata del New Deal. Hizo campaña a favor de Roosevelt en las elecciones de 1936 y 1940, yendo de puerta en puerta para conseguir el apoyo demócrata. En 1939, Yates se postuló sin éxito como concejal del distrito 46. Tras la entrada de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial, Yates se alistó en la Marina como oficial. Fue asignado como abogado a la Oficina de Buques en Washington, DC, y trabajó para el cuerpo de Jueces Abogados Generales de la Marina.

Al regresar a Chicago en 1945, Yates comenzó a preparar una candidatura al Congreso. Se decidió por el Distrito 9 de Illinois, ubicado en el corazón de Chicago, debido a su condición de distrito indeciso que constaba de varias comunidades de inmigrantes. Su oponente, el republicano de la Cámara de Representantes Robert Twyman, concentró su campaña en el distrito 45 de la ciudad, que albergaba una gran comunidad germano-estadounidense. En cambio, Yates hizo campaña estratégicamente en todas las comunidades afroamericanas, japonesas americanas e italoamericanas del distrito 42 , presentando una plataforma de derechos civiles y reforma migratoria.

Más tarde, Yates recordó sus reuniones con líderes japoneses-estadounidenses durante su campaña:

“Recuerdo haberme reunido con un grupo japonés-estadounidense. Nos reunimos en un pequeño restaurante en una zona que se llamaba Little Tokyo (Clark Street al sur de Division). Acababan de salir de los campos de California. Sólo querían una promesa de mi parte: que me opondría a las leyes de exclusión orientales, que impedían que sus padres se convirtieran en ciudadanos. Les dije que no podía prometer nada, pero quería que supieran que sus objetivos eran los míos: la libertad democrática. Y salieron e hicieron campaña por mí en esa zona”.

Los líderes políticos japoneses estadounidenses en Chicago quedaron impresionados por Yates y su interés en trabajar con la comunidad. Shigeo Wakamatsu, líder de la JACL de Chicago y futuro presidente de la JACL, recordó a Yates por su deseo genuino de ayudar a la comunidad:

“No tenía miedo de presentarse ante ningún grupo. Se corrió la voz de que es candidato. En mi país de origen, en la costa oeste, ¿qué candidato acudiría alguna vez a un grupo japonés-estadounidense para pedir apoyo? Nunca obtuvimos ese tipo de reconocimiento. Era algo nuevo para nosotros. Por supuesto, esto no es nuevo ahora. Ambos protagonistas, tanto nosotros como Sid, éramos genuinos, así fue como empezó la relación”.

El 2 de noviembre de 1948, Yates derrotó a Twyman por 18.000 votos, como parte de una barrida demócrata de la Cámara y el Senado. Sorprendentemente, el presidente Truman ganó mientras tanto un segundo mandato: en la ciudad natal de Yates, el periódico Chicago Daily Tribune publicó en las primeras ediciones de su periódico del 3 de noviembre el titular falso "Dewey derrota a Truman".

Chicago Shimpo , 2 de enero de 1949 (Fotografía cortesía de la Colección Digital Hoji Shinbun en la Biblioteca y Archivos de la Institución Hoover).

Inmediatamente después de su incorporación a la Cámara de Representantes en 1949, Yates se estableció como un apasionado defensor de los estadounidenses de origen japonés. Su primer acto en la Cámara fue presentar un proyecto de ley que permitiría a los inmigrantes japoneses convertirse en ciudadanos estadounidenses. La edición del 22 de enero de 1949 del Pacific Citizen elogió a Yates por cumplir su promesa de campaña y señaló que el proyecto de ley de Yates contaba con el apoyo bipartidista de demócratas y republicanos. Un mes después, Yates informó al representante de JACL Medio Oeste, Tats Kushida, de su plan para desafiar a los cementerios de Chicago que se negaban a enterrar a los veteranos japoneses-estadounidenses. Si bien el proyecto de ley fue aprobado por la Cámara en varias ocasiones, el Senado se negó a aprobarlo y finalmente murió en el pleno del Senado.

Como congresista novato, Yates se unió al Comité de Asignaciones de la Cámara. En los primeros años de su mandato, Yates participó en varias iniciativas de la Guerra Fría, incluida la aprobación de la financiación del Plan Marshall para los estados de Europa occidental.

Al igual que otros demócratas en el Congreso, Yates estaba profundamente perturbado por el ascenso del macartismo. En 1950, tras el estallido de lo que se convertiría en la guerra de Corea, se presentó en el Congreso la Ley de Seguridad Interna McCarran. La ley permitió al gobierno deportar a ciudadanos extranjeros sospechosos de tener inclinaciones comunistas y, tras su aprobación, condujo a la deportación inmediata de 3.000 nacionales que vivían en los EE. UU. El Título II de la ley permitía la detención de individuos "subversivos" en campos de concentración a petición de el Presidente o el Fiscal General. Yates votó en contra del proyecto de ley (que finalmente fue promulgado pese al veto del presidente Truman).

Periódicos de derecha como el Chicago Daily Tribune acusaron brutalmente a Yates de estar en contra de los comunistas sólo “en Corea” y no en casa. Como señala la historiadora Masumi Izumi en su libro The Rise and Fall of America's Concentration Camp Law , los autores del proyecto de ley se inspiraron en el encarcelamiento de estadounidenses de origen japonés en tiempos de guerra y seleccionaron el lago Tule como un sitio potencial para un campo. Yates organizaría una campaña para derogar la ley en 1971.

Durante su mandato como congresista, Yates permaneció conectado con la comunidad japonesa americana de Chicago. Uno de los asesores más cercanos de Yates fue el reverendo Jitsuo Morikawa. Morikawa, un canadiense japonés que emigró a los Estados Unidos y fue encarcelado en el campo de concentración de Poston, fue contratado posteriormente como el primer pastor bautista de ascendencia japonesa de Chicago. Morikawa presionó a Yates en varias ocasiones para que patrocinara una legislación que otorgara a las novias de guerra japonesas que vinieran a Chicago exenciones de las restricciones de inmigración estadounidenses.

Mientras tanto, a través de Morikawa, Yates conoció al cabildero de JACL, Mike Masaoka. Yates encontró un aliado en Masaoka, quien apoyó sus campañas, incluso cuando Masaoka se acercó a Yates en varias ocasiones para pedirle ayuda para impulsar una legislación clave en el Congreso. Además de la reforma migratoria, Masaoka pidió a Yates que patrocinara varios proyectos de ley privados para otorgar a personas dignas exención de las leyes de inmigración. En la mayoría de los casos, los proyectos de ley tenían como objetivo proteger a las novias de guerra japonesas que no podían naturalizarse como ciudadanas estadounidenses y, por lo tanto, enfrentaban la deportación. Hasta 1951, las Fuerzas Armadas de Estados Unidos disuadieron a los soldados estadounidenses de casarse con novias de guerra japonesas y prohibieron a las parejas casadas ingresar a Estados Unidos.

Uno de esos proyectos de ley privados escrito por Yates fue para Ayako Kurihara, la novia de guerra del soldado del MIS Steve Sugano. Originalmente encarcelado en el campo de encarcelamiento de Gila River, Steve llegó a Chicago en 1943 para trabajar en la empresa de sexado de polluelos de su hermano George, la Asociación y Escuela Nacional de Sexado de Polluelos. La empresa se hizo conocida como un empleador popular para los estadounidenses de origen japonés que se reasentaban en la ciudad.

A partir de 1945, Sugano sirvió en el Japón de la posguerra como traductor del ejército, donde conoció a su esposa. Por sugerencia de Masaoka, Sugano se acercó a Yates al regresar a los EE. UU. del servicio activo en 1949 con la esperanza de obtener un proyecto de ley privado que permitiría a su esposa ingresar a los EE. UU. En unos meses, Yates impulsó con éxito un proyecto de ley privado que permitía a la esposa de Sugano residir en Estados Unidos a través del Comité Judicial de la Cámara de Representantes. Después de presionar exitosamente a sus colegas en el Senado para su aprobación, Yates entregó el proyecto de ley al escritorio del presidente Truman para su firma. El 8 de agosto de 1950, el Chicago Tribune anunció que Steve y Ayako Sugano se casaron exitosamente en Chicago, gracias al proyecto de ley de Yates.

Basándose en el éxito del caso Sugano, Masaoka remitió a Yates el caso de Frank Endo . Endo, un nisei originario de Terminal Island que había sido encarcelado en el campo de concentración de Amache, se alistó en el Servicio de Inteligencia Militar del Ejército en 1944. Después de la rendición de Japón en septiembre de 1945, el Ejército asignó a Endo para trabajar como traductor en el Cuartel General en Tokio. .

Durante su estancia en Japón, Endo se comprometió con Mieko Nishitsuru, una mujer japonesa empleada por la escuela americana de Osaka. En febrero de 1950, Endo escribió a Masaoka y al reverendo Morikawa pidiéndoles consejo. Ambos le animaron a ponerse en contacto con Yates para solicitar una factura privada. A finales de mes, Yates presentó un proyecto de ley privado ante el Comité Judicial de la Cámara de Representantes y, en cuestión de semanas, el proyecto de ley pasó al Comité Judicial del Senado. Como parte del proceso de audiencia del proyecto de ley, Endo presentó varias cartas de amigos y empleadores. Una de esas cartas fue escrita por Takashi Kondo, un gimnasta que una vez participó en los Juegos Olímpicos de 1932 con el equipo nacional japonés.

El 9 de junio de 1950, el Senado aprobó el proyecto de ley de Endo, y el 20 de junio el presidente Truman firmó el proyecto de ley, permitiendo a Endo casarse con su prometida y viajar juntos a los EE.UU. Masaoka y Morikawa aplaudieron a Yates por su liderazgo al impulsar el caso de Endo. En octubre de 1950, el Shikago Shinpo proclamó que Yates “ha patrocinado más proyectos de ley privados en nombre de los estadounidenses de origen japonés que cualquier otro congresista de Washington”.

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© 2023 Jonathan van Harmelen

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Acerca del Autor

Jonathan van Harmelen estudia actualmente un doctorado (Ph.D) en historia en la Universidad de California en Santa Cruz, con especialización en la historia del encarcelamiento japonés-americano. Es licenciado en historia e idioma francés por la Universidad Pomona y ha completado una maestría en humanidades en la Universidad de Georgetown. Entre el 2015 y el 2018, Jonathan había trabajado para el Museo Nacional de Historia Americana como pasante e investigador. Puede ser contactado al email jvanharm@ucsc.edu.

Última actualización en febrero de 2020

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