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Juez Vincent Okamoto: Luchando por la justicia - Parte 1

“En Vietnam estaba en una posición: estar en un escenario donde los hombres con armas establecían las reglas. Y realmente no existía nada llamado Estado de derecho. Aquellos en el campo de batalla prevalecieron no porque tuvieran mejores argumentos o porque los hechos estuvieran de su lado. Prevalecieron porque tenían un poder de fuego superior”.

Eso dice el juez Vincent Okamoto, que se sienta en el tribunal del Tribunal Superior del condado de Los Ángeles mientras comienza a explicar cómo el veterano japonés-estadounidense de la guerra de Vietnam más condecorado terminó como juez del Tribunal Superior.

En las habitaciones de Okamoto en el Palacio de Justicia de Inglewood, catorce medallas de servicio, incluida una cruz por Servicio Distinguido, una Estrella de Plata, una Estrella de Bronce y tres Corazones Púrpuras, se encuentran sombríamente en su vitrina. Dicen mucho sobre su distinguida carrera militar en Vietnam, que precede a una igualmente distinguida carrera jurídica como jurista pionero en la comunidad japonesa americana.



Una mirada retrospectiva a la experiencia del campamento

Okamoto, un Nisei, el menor de diez hermanos y el séptimo de siete hijos, nació el 22 de noviembre de 1943 en el Centro de Reubicación de Guerra de Poston, Arizona. Recuerda poco de su propia experiencia en el campamento.

"Dejé el campamento cuando tenía poco más de dos años, así que no tengo ningún recuerdo independiente [de ello]", dijo Okamoto. “Mis percepciones sobre el campamento se limitan realmente a lo que me contaron mis hermanos y hermanas mayores, porque mis padres nunca me hablaron de ello en absoluto”.

Mientras que sus hermanos mayores hablaron negativamente sobre la experiencia del campamento, ya que podían recordar cómo sus padres lo perdieron todo y cómo fueron encarcelados “sin cargos ni juicio”, los hermanos menores de Okamoto no necesariamente sentían lo mismo. De hecho, dos de sus hermanos mayores recordaron su experiencia como "un poco divertida" porque "comían en una cafetería todos los días y no tenían que comer con sus padres", según Okamoto. No fue hasta varias décadas después de que terminó la Segunda Guerra Mundial que Okamoto escuchó más sobre la experiencia del campamento de quienes llevaban consigo los recuerdos.

"Realmente no supe nada en detalle sobre la experiencia del campo hasta la década de 1980, cuando comenzó el movimiento de reparación, y fue una especie de revelación no sólo para la comunidad japonesa estadounidense sino para el público estadounidense en general", dijo Okamoto. . “Por primera vez en décadas, Issei habló sobre su experiencia, y [Issei y Nisei] hablaron sobre su experiencia en el campamento. Y a medida que se desarrolló, toda esta emoción reprimida salió a la luz, quedó registrada y posteriormente condujo a una reparación”.

Incluso en la oscuridad moral del encarcelamiento masivo de los estadounidenses de origen japonés de la costa oeste durante la Segunda Guerra Mundial, Okamoto ha encontrado un lado positivo.

“En mi propia opinión, creo que el mayor factor positivo que surgió del campamento fue que, en general, los issei y los nisei [...] nunca transmitieron ni transmitieron un sentimiento de ira o amargura a sus hijos y nietos”, dijo Okamoto. "Esto da paso al hecho de que los soldados japoneses-estadounidenses a quienes finalmente se les permitió ingresar al ejército durante la guerra (el 100.º Batallón de Infantería, el 442.º Equipo de Combate del Regimiento) se convirtieron colectivamente en la unidad más condecorada en los anales de la historia militar estadounidense".

Hablando del valor de los estadounidenses de origen japonés que decidieron luchar por los Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial, Okamoto destacó el feroz patriotismo que los llevó a luchar por un país que había colocado a casi 120.000 estadounidenses de origen japonés en campos de concentración en el interior.

“Después de haberles negado el debido proceso y haber sido encarcelados detrás de vallas de alambre de púas, todavía sentían amor por su país y sentían que era su deber ir a servir y luchar por el mismo país que los había confinado”, dijo Okamoto. “Eso es parte de la experiencia japonés-estadounidense en este país. Es algo incomparable”.

Los años universitarios

Después de que Okamoto y su familia abandonaron el Centro de reubicación de Poston War, se mudaron al sur de Chicago. Cuando Okamoto tenía doce años, la familia se mudó a Gardena, California. Okamoto se graduó de Gardena High School y asistió a El Camino College antes de asistir a la Universidad del Sur de California (USC) de 1965 a 1967. Se licenció en relaciones internacionales de la USC en 1967.

Como estudiante universitario, Okamoto ni siquiera pensó dos veces en la facultad de derecho. Además, recuerda no haber conocido a ningún abogado asiático-americano cuando era estudiante universitario; En ese momento, la mayoría de los estadounidenses de origen asiático evitaban estudiar derecho y se inclinaban principalmente hacia las ciencias y las matemáticas, según Okamoto.

“Era lo más alejado de mi mente, en lo que respecta a la facultad de derecho”, dijo Okamoto. “Los abogados, o al menos la percepción era, que eran personas de lengua locuaz que dominaban el idioma inglés y podían torcer y torturar palabras en beneficio de sus clientes. No había modelos a seguir para los jóvenes mientras crecían”.

Durante el mismo período de dos años, de 1965 a 1967, Okamoto pasó por un programa acelerado del Cuerpo de Entrenamiento de Oficiales de Reserva (ROTC) en la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA), después del cual recibió su comisión como Segundo Segundo Ejército de los EE. UU. Teniente.

Los seis hermanos mayores de Okamoto sirvieron en el ejército. Dos de ellos lucharon en Europa durante la Segunda Guerra Mundial con el 442.º Equipo de Combate del Regimiento y otro hermano sirvió en la Primera División de Infantería de Marina durante la Guerra de Corea. Esta tendencia familiar de servir en las fuerzas armadas influiría más tarde en la decisión de Okamoto de ofrecerse como voluntario para ir a Vietnam a finales de los años sesenta.

Vietnam

Después de recibir su comisión en infantería en 1967, Okamoto pasó por catorce meses de entrenamiento intensivo de combate. En 1968, fue a Vietnam, donde desempeñó diversos cargos como guardabosques aerotransportado, líder de pelotón de infantería, comandante de compañía de fusileros y oficial de inteligencia de batallón, antes de regresar a los Estados Unidos en 1970.

Okamoto recordó lo letal que sería simplemente parecerse al Viet Cong o a los norvietnamitas.

"Ser asiático en Vietnam tenía riesgos laborales adicionales, y eso era parecer el enemigo", dijo Okamoto. “Y era desagradable estar en una operación combinada y tener que trabajar con estadounidenses de diferentes unidades que no te conocían personalmente. Por la noche, cuando ya era de noche, todo se volvía más desagradable. Habría una luz moteada y algún buen chico de Arkansas o alguna persona de Maine que nunca antes había conocido a un japonés americano mira hacia arriba y ve una cara asiática y podría ser algo terminal si simplemente dispararan primero y preguntaran después. "

Okamoto añadió que no podía desnudarse para darse un baño solo, porque “un estadounidense de origen asiático desnudo corriendo por la jungla era presa fácil” para los soldados estadounidenses. “Así que siempre tenía que ir con un caucásico o un afroamericano cuando iba a bañarme a un canal o algo así”.

Rápidamente aceptó la realidad de ser asiático en Vietnam.

“En cuestión de semanas se aprende que así es en el mundo y en el mundo de Vietnam”, dijo Okamoto.

Recordando a los veteranos

El servicio militar de Okamoto continúa influyendo en su participación comunitaria. En el pasado se desempeñó como presidente del Comité Conmemorativo de los Veteranos de la Guerra de Vietnam de origen japonés-estadounidense. A finales de la década de 1980, dirigió el comité para establecer planes para el Monumento a los Veteranos de Vietnam Japonés-Americanos en lo que ahora es el Tribunal Nacional Conmemorativo de los Veteranos Japonés-Americanos, ubicado en el Centro Comunitario y Cultural Japonés Americano (JACCC) en Little Tokyo de Los Ángeles. El monumento de granito negro enumera los nombres de 114 estadounidenses de origen japonés que murieron en combate o están desaparecidos en combate en Vietnam.

“Considero [el Monumento a los Veteranos de Vietnam Japonés-Americanos] uno de mis logros más notables”, dijo Okamoto. “Y una vez que hicimos eso, los veteranos de la Guerra de Corea dijeron, oye, deberíamos hacer lo mismo. Así que dos años y medio después levantaron su monumento. Entonces los muchachos de la Segunda Guerra Mundial dijeron, oye, aquí están estos pequeños punks de Vietnam y nuestros hermanos menores de Corea, deberíamos tener uno para nuestra gente”.

Con la adición de un monumento a los estadounidenses de origen japonés que lucharon en la Guerra de Corea y en la Segunda Guerra Mundial, el Tribunal Nacional Conmemorativo de los Veteranos Estadounidenses de Japón presenta el nombre de todos los estadounidenses de origen japonés que murieron en los conflictos de los Estados Unidos.

“Para mí, lo importante de esto es que la comunidad japonesa-estadounidense, sus seres queridos y amigos, puedan venir allí para comunicarse con aquellos que murieron en la guerra. Pero le dice a Estados Unidos y al público en general: oye, todos los estadounidenses de origen japonés no fueron a la escuela de farmacia ni se convirtieron en dentistas, médicos o ingenieros”, dijo Okamoto. “Los japoneses-estadounidenses pagaron con la sangre de sus vidas para poder vivir en la sociedad estadounidense dominante, y si no me creen, vayan al JACCC y miren los nombres de más de mil doscientos japoneses-estadounidenses que fueron asesinados en la guerra de Estados Unidos. guerras”.

Además, Okamoto ha escrito dos libros que documentan las historias de los veteranos. El primero, Wolfhound Samurai (2008), es un relato autobiográfico de la guerra de Vietnam en forma novedosa para minimizar el daño a las personas reales, según Okamoto. El segundo, Forged in Fire (2012), cuenta la historia de Hershey Miyamura, un estadounidense de origen japonés que recibió la Medalla de Honor y distinguido veterano de la Guerra de Corea.

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© 2012 Lawrence Lan

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Sobre esta serie

El Proyecto del Legado de la Barra de Abogados Americano Japonesa (Japanese American Bar Association o JABA) aspira a crear perfiles de juristas prominentes en la comunidad americano japonesa en forma de artículos escritos e historias orales. En particular, estos perfiles prestan especial atención a las reflexiones vanguardistas de estos juristas sobre JABA, sus distinguidas carreras y su participación en la comunidad americano japonesa.

La página web de la Barra de Abogados Americano Japonesa >> (Inglés)

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Acerca del Autor

Como parte del Programa de Prácticas de la Comunidad Nikkei (Nikkei Community Internship Program), Lawrence estará contribuyendo este verano con la página web de Discover Nikkei en su calidad de practicante de Discover Nikkei  en el Museo Nacional Japonés Americano (Japanese American National Museum o JANM); también estará trabajando con la Barra de Abogados Americano Japonesa (Japanese American Bar Association o JABA) para preservar el legado de juristas los nikkei prominentes en la comunidad.

Última actualización junio de 2012 

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